Artist  as  witness – Deirdre Kelly

On  Sunday  30  April  1916,  the  artist  Kathleen  Fox  (1888-1963)  happened  upon  a  scene  when  she  was  out  collecting  a  message  for  her  family.  She  turned  into  St.  Stephen’s  Green  and  witnessed  two  figures,  one  of  whom  was  a  woman,  dressed  in  green  uniforms  surrounded  by  an  army  of  khaki-yellow  soldiers.  As  she  drew  closer,  to  her  astonishment,  she  recognised  the  woman  as  the  same  tall  imposing  figure  who  frequented  the  Dublin  Metropolitan  School  of  Art  in  the  evenings  with  her  husband  and  son.  There  and  then  she  realised  that  she  was  witness  to  something  that  needed  to  be  documented  and  even  though  she  was  not  really  sure  what  exactly  that  was,  she  set  about  gathering  any  material  she  had  on  her  and  sketched  a  little  tableaux  of  the  scene  unfolding  before  her.  The  woman  of  course,  transpired  to  be  Countess  Constance  Markievicz  and  her  companion,  Irish  Citizen  Army  Chief  of  Staff,  Michael  Mallin  (1874-1916).  While  both  were  condemned  to  death  following  their  arrest,  Markievicz  as  we  know,  had  her  sentence  commuted  and  went  on  to  become  the  first  woman  elected  to  the  House  of  Commons  but  did  not  take  up  her  seat.

In  subsequent  weeks  following  the  arrest  of  the  leaders  and  their  summary  executions,  Fox  realised  that  she  HAD  witnessed  something  extra-ordinary  and  she  set  about  creating  a  document  from  her  thumbnail  sketches.  She  walked  through  St.  Stephen’s  Green,  examining  its  layout,  the  height  of  The  Royal  College  of  Surgeons  in  relation  to  the  buildings  around  it  and  she  also  sought  expert  opinion  as  to  what  uniforms  were  accurate  for  her  portrayal.  Yet,  she  did  all  this  in  secret;  knowing  the  tensions  and  trouble  that  would  ensue  should  her  plans  be  revealed.  Her  family  were  from  an  Anglo-Irish  background  and  they  would  not  have  been  happy  with  her  if  they  had  known  what  she  was  doing.

Her  painting  is  a  monumental  tribute  to  her  role  as  ‘witness’.  Entitled  The  Arrest  of  Countess  Markievicz  it  is  housed  in  the  Sligo  County  Museum.  While  it  is  an  accurate  document,  Fox  inserted  herself  into  the  painting  to  emphasise  her  role  as  an  artist,  someone  whose  job  is  to  be  a  witness  to  the  events  of  his/her  lifetime.  Nowadays,  social  media,  smart  phones  and  technological  gadgetry  purport  to  play  the  same  role.  But  would  today’s  teenagers  have  the  patience  and  perseverance  to  stand  back  and  consider  the  circumstances  of  their  situation,  gather  evidence  and  dissimulate  material  before  publishing  it  to  the  world?  I  think  not – instant  access  means  instant  reaction  and  the  price  of  fame  is  too  great  a  temptation.  However,  Fox’s  painting  is  a  reminder  that  long  before  technology  took  over  our  lives,  the  cameraman  or  woman  was  more  important  than  the  camera.

My  name  is  Deirdre  Kelly  and  I  am  a  PhD  candidate  at  the  University  of  Limerick.  I  am  researching  a  thesis  in  Art History  and  my  MA  thesis  focused  on  visual  responses  to  the  1916  Rising.  The  piece  attached  is  responding  to  a prompt  ‘In  the  presence  of  a  witness’  and  is  an  accurate  account  based  on  my  research.

About the author

This piece was sent through by email submission. If you are the author and would like to keep all your posts together, you can do so by registering for free and submitting through our form.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *